A little more than a year ago I started photographing birds in the areas surrounding our house here in the Riviera Maya. Orioles, Yucatan Jays, Pigmy Owls, Egrets, Tropical Mockingbirds, Hummingbirds, Woodpeckers, Doves, elusive Toucans and high-performance Frigates and Pelicans, they have all been relatively easy to spot and photograph without straying too far from home.

Now I often walk the jungle near the shoreline, or farther inland, trying to learn how to move quietly and how to best use my eyes and ears not only to spot the birds, but to actually see them.

Usually the birds decide when and how to reveal themselves. I choose a spot that feels right and wait there motionless for them to appear. Something always happens, often not what I expected.

A while back I went out hoping to find one of the four or five Toucans that had been spotted by neighbors. I chose my place and waited for almost two hours, standing on the edge of a small water pond surrounded by high trees, my camera equipped with the 300mm/f4 lens, set on the monopod and pointed up towards the branches across the pond. I managed to get several good images of Orioles, Flycatchers and White Winged Doves, but no Toucans.

I finally decided to try my fortune in a different spot and started to move, only to be frozen in place by the sound of flapping wings. For a second that now seems much longer I looked up and there it was, a Keel-billed Toucan (Ramphastos sulphuratus) flying from treetop to treetop, away and into the jungle. It had been camouflaged in the branches right above me all along, but I wasn’t ready to photograph it after triggering its flight instinct.

I remember the colorful bill, too big it seems until you see the bird gliding, sun shining through its wings, a translucent display of feathery design in motion. I didn’t get the photo, but I’m still thankful for the vision. I must keep trying.

My initial efforts photographing birds have been rewarded with an incipient collection of good images and now I would like to photograph all species in the Yucatan Peninsula, close to five hundred counting residents and migrants. Experienced birders advise, however, not to become too obsessed with bird-lists. It’s advice I feel inclined to follow, for it’s not the destination that matters, it’s the journey.

I hope to turn this blog into a long collection of short journeys. It will serve as my trail of crumbs to help me remember where I’ve been, and also plan where I’ll be going. The idea is to ride my motorcycle to potential bird photography spots. After each outing I will post a trip report with an image gallery from that particular trip. In order to get started I will first post several galleries with some of the images I’ve already made. No trip reports for those images, the idea being to push this blog toward its first steps.

I will also share any useful experiences and thoughts I may gather along the way. Having no formal training whatsoever in biology or birds, I will continue to read as much as I can and surf the web for information about birds, posting links to useful and inspiring sources of information I find.

Comments, criticism and ideas will always be welcome.

Enough said. For any of all this birding to take place one must first abandon all other concerns and enter not only a geographical location, but also a serene mental landscape.

Let’s ride into birdland.

IGH – Riviera Maya, August 2011.

23 Responses to What is RIDE INTO BIRDLAND?

  1. Isabel G. Mendez says:

    WOW!!! Que pluma!

  2. Gilda Heredia Terán says:

    !!!! Yo no sé si cuando escribes en inglés tienes que corregir, si mucho o poco, pero realmente no sólo es impecable sino fluído y con una capacidad descriptiva increíble además de promocional y técnica. Algo muy bueno tiene que salir de todo eso. Felicitaciones!

  3. ¡Muchas gracias! I had been toying with the idea of making this a bilingual blog. But first I need to figure out how to run parallel blogs with WordPress. 🙂 Please call again. More content coming up soon.

    • IVAN GABALDON says:

      Bueno, es oficial: ¡este blog es ahora bilingüe! Utilicen el menu arriba a la derecha para elegir el idioma de su preferencia (inglés o español).

      OK, it’s official: this blog is now bilingual. Use the menu up and to the right to choose your preferred language (English or Spanish).

  4. Mariela Rodriguez Gilly says:

    Leerte es recordarte en una de tus agradables conversas. Hermoso proyecto este que ahora nace y me alegra mucho que sea de tu mano, de tus ojos, de las oportunidades que la madre naturaleza sin duda te ira regalando. Una vez mas, reboso de admiración por tu trabajo mi querido Gabaldon. Que Dios te siga bendiciendo. Hasta la próxima!

  5. Maria Luisa says:

    Ivan, desde hoy viajare contigo, vere lo que tu ves, y sera mucho lo que aprendere, gracias por este obsequio, cuidate Dios siempre estara contigo. felicidades.

  6. Karen Kindig says:

    Hi Ivan!
    Great site and wonderful photos! I have a good friend here in the SF Bay Area that is a true “birder” and have learned a lot about our local feathered friends from him!
    😉 Karen

  7. Hi Karen!
    Than you so much.
    It’s my pleasure to have you here. 🙂

  8. Cherie Pi says:


    I love your sentence,”I didn’t get that photo, but I’m still thankful for the vision.”

    I agree that whether or not I get images to sell, I get them for my soul. And I’m always grateful for the experience to be in nature. Always!

    • Same feeling here, Cherie. Whenever I work in the areas surrounding our house, which are still untouched, I can’t help but think that in the not too distant future they will most likely be “developed” and nature will in consequence be displaced. 🙁

  9. Rene Gonzalez says:

    Hola Ivan,
    Antes que nada felicitarte por tan excelentes fotos que buen ojo, la verdad que estan fantasticas. Una pregunta, donde tomaste la foto del Cathartes aura ? yo veo un poco de amarillo puede ser un Cathartes burrovianus ? y tambien ver si puedes mandarme el link de las fotos del festival del toh.
    Reciban un grande abrazo.

  10. ¡Hola René!

    Muchas gracias por tu comentario y por tu observación sobre la identificación del “zopilote”. Como bien indicas, veo que la he identificado erróneamente como Cathartes aura, cuando en efecto esa especie solo tiene coloración roja en la cabeza, nada de amarillo o naranja. Ahora revisando información veo que podría ser Cathartes burrovianus o Cathartes melambrotus, dos especies que solían ser consideradas la misma.

    Según Wikipedia: “En 1964, el aura selvática fue separado taxonomicamente del aura sabanera y reconocido como una especie distinta. Fue descrito como tal por Alexander Wetmore. (…) No existe claridad sobre la posición taxonómica exacta del aura selvática y las demás seis especies de buitres americanos. A pesar de que los buitres del Nuevo Mundo y los buitres eurasiáticos tienen una apariencia y funciones ecológicas semejantes, ambos grupos evolucionaron de ancestros distintos en diferentes partes del mundo.”

    La foto fue tomada en la zona costera cerca de Akumal. ¿Qué piensas, cómo la identificamos? Gracias por tu apoyo.

    En cuanto a las fotos del Festival, las imágenes están en el reportaje del viaje, pero si requieres de algunas en específico házmelo saber y te las envío.

    Gracias de nuevo, gran abrazo.


  11. Buen día! Ivan excelentes fotos! he disfrutado mucho tu pagina. Me ha alentado a ser mas observador de la fauna de la Riviera Maya, queda confirmado que no solo somos playas bonitas.
    saludos cordiales

    • ¡Hola Moisés! Muchas gracias por tu comentario. En efecto, vivimos en una zona que realmente es uno de los refugios naturales que quedan en este vapuleado planeta. En lo personal, mientras más conozco las maravillas de esta Península de Yucatán, más me fascina y apasiona. También tuve oportunidad de visitar tu sitio web, está excelente. Un abrazo, seguimos en contacto. IGH

  12. Wow, that story hit pretty close to home! Last year I was invited to spend a summer birding in Belize – it was kind of the start of my enthusiasm for photography of birds and I managed to build a pretty decent selection, but never a toucan! You’d think it might be a conspicuous bird, with its large beak and funny flight pattern, but despite seeing them all over I never managed to get that picture. Luckily I am in Merida now on my way back to Belize in the next few weeks for a deep jungle expedition- hopefully I’ll bag that toucan shot!

    I love this and your work, keep at it!

    • Hello Nickolas, thank you so much for your very positive comment and for sharing some of your story.
      I agree, Toucans are not the easiest to spot and photograph, specially in flight. Best of luck (plus patience and persistence) in your next Belize trip!.
      In my experience the arhaeological site of Calakmul, in Campeche, can be very generous when it comes to Toucans and Aracaris, as I narrated here.
      I saw some videos of your experiences monitoring Scarlet Macaws in Belize. Interesting stuff, you too keep at it!


  13. Ramon Ojeda says:

    Estimado Ivan,
    Increíble las cosas con las que se encuentra uno en la red! Felicitaciones por el desarrollo de esta pasión tuya por la fotografía y ahora las aves. Excelente combinación. Recuerdo de chamos que tenías mucha pasión por la fotografía. Al igual que tú, esta ha sido mi pasión también, aunque solo la practico como un hobby. Mi abuelo fue un gran fotógrafo amateur y supo capturar nuestra Caracas de mediados de siglo XX. Voy a ver cuándo le hago un sitio web para honrar su trabajo y mostrar su obra…
    Parece que fue ayer cuando compartimos aventuras marinas en Morrocoy, te acuerdas? Qué tiempos aquellos de una Venezuela que ya no está…
    Recibe un fuerte abrazo mi gran amigo y sigue adelante con este gran proyecto.

    • IVAN GABALDON says:

      ¡Hola Ramón! Qué sorpresa. Muchas gracias por tus palabras. En efecto la fotografía sigue siendo parte de mi vida, y ya ves, la experiencia de vivir en la Península de Yucatán me ha convertido ahora en fotógrafo de aves y naturaleza. También recuerdo tu afición por la fotografía y tu empeño porque lográramos algunas buenas imágenes mientras esquiabas “barefoot” en Morrocoy. Días felices y como bien dices, inolvidables. Fue nuestro privilegio poder disfrutar de ese lugar mágico, según reportes que me llegan está bastante afectado por la depredación generalizada a que ha sido sometida Venezuela.
      ¡Deberías hacer ese sitio web con las fotos de tu abuelo! Estarías compartiendo memorias de nuestro vapuleado país, en días más felices.
      Gracias por hacer contacto, te mando un gran abrazo. Aquí tienes tu casa.

  14. Rusia says:

    Gracias Gavaldón. Yo soy una mas que le encanta tomar fotografia y video a los pajaros en la jungla de Playa del Carmen. Tienes una nueva seguidora.

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